Ridders die pelgrims geschermden: de Orde van Sint Jacobus van Altopascio

Ridders die pelgrims geschermden: de Orde van Sint Jacobus van Altopascio

De Orde van Sint Jacobus van Altopascio

Wanneer men aan militaire ordes denkt, denkt men vaak aan witgeklede krijgers die door de rotswoestijnen van het Midden-Oosten galopperen. In plaats van deze nobele krijgers te behandelen die naar vreemde landen trokken en vrijwillig hun leven gaven ter verdediging van het Geloof, zal dit artikel gaan over de militaire Orde van Sint Jacobus van Altopascio. In tegenstelling tot de Caballeros van Calatrava of de Teutoonse kruisvaarders van de Baltische staten, zwaaide deze orde van ridders hun zwaarden om de gelovigen te verdedigen en de zieken te genezen binnen de grenzen van het Christendom.

De weinig bekende Orde van Sint-Jacob van Altopascio, die aan het eind van de 11e eeuw onder onduidelijke omstandigheden werd gesticht, was een van de eerste religieuze instellingen die het kloosterleven combineerden met een roeping als strijder. Door hun vroege ondergang is veel van hun geschiedenis verborgen gebleven. Oorspronkelijk dachten de meeste geleerden dat zij een orde van bruggenbouwers waren, misschien zelfs de legendarische orde die door Sint Benézet werd gesticht. Dit is echter niet het geval. Hun doel was dat van hospitaller-politie.

Stichting en oprichting

In tegenstelling tot de zwarte legende die door kwaadwilligen in de Middeleeuwen in stand wordt gehouden, was de Katholieke ridder niet alleen een man die zich ertoe verbond de vijanden van het Christendom te bestrijden, maar hij was ook iemand die zich op heldhaftige wijze ten dienste van anderen stelde. Het was om deze reden dat het eerste "koor van twaalf" broeders zich verenigde om de Orde van Altopascio te vormen. Met de bedoeling om hun diensten en zorg te verlenen aan pelgrims die door Toscane reisden (waarschijnlijk op de beroemde Camino de Santiago), werden zij eerst gestructureerd als een orde van hospitallers, vergelijkbaar met die van de Ridders van Sint Jan.

Uit bronnen blijkt dat zij een uitloper van de regel van Sint Augustinus volgden en dat de leden van de orde kleding droegen met de Griekse letter "Tau", het symbool van de Orde, wat verklaart waarom zij soms de Ridders van Tau worden genoemd. Het leven in de orde was intensief. Privé-eigendom werd vrijwillig afgestaan aan de gemeenschap. Overtredingen van de regel werden hard aangepakt, met straffen variërend van boetedoeningen van een week tot veertig dagen en zelfs openbare geseling door de handen van alle broeders van het huis.

Hoewel de Orde voornamelijk uit leken bestond, werden de Sacramenten door priesters die lid waren van de Orde bediend, ook kwam het voor dat er externe kapelaans die aan de ridderlijke instelling verbonden waren. In geval van overlijden van een lid van de Orde, werd op de dag van zijn overlijden voor hem gebeden en werden er gedurende dertig dagen missen opgedragen door een van deze priesters voor de verlossing van zijn ziel. Als echter na zijn dood werd ontdekt dat hij de regel had overtreden en dit voor zijn broeders had verzwegen, was dit alles vervallen.

Het moederhuis van de Orde stond bekend als het Hospitaal van Sint Jacobus van Altopascio, waaraan het zijn naam ontleent. Daar verzorgden zij reizigers die op hun reis ziek waren geworden of gewond waren geraakt. Zij waren zo toegewijd aan de patiënten die zij onder hun hoede hadden, dat de broeders van de Orde en de bedienden (arbeiders die niet volledig lid waren) de patiënten hun meesters noemden. Elke nacht luidden zij een bel, zodat de vermoeide zwervers een avondverblijf konden vinden. Bovendien maakten zij er een prioriteit van om alle tol te verwijderen van de wegen onder hun toezicht, zodat pelgrims vrij konden passeren. Uit deze diepe geest van liefdadigheid kwam grote strijdlust voort.

Bescherming van de pelgrims

In die tijd waren de bossen rond de wegen gevuld met "gevaarlijke beesten en nog wredere mannen". Deze wezens aasden vaak op nietsvermoedende gelovigen die de wegen bezaaiden. Veel ongelukkige reizigers eindigden ofwel dood ofwel op een bed in het hospitaal van Sint Jacobus. De hospitallers zagen de benarde toestand van de pelgrims en besloten hun inspanningen uit te breiden tot de bescherming van degenen die reisden op de Via Francesco, een Italiaans stuk van de Jakobsweg.

Naarmate hun missie veranderde, veranderde ook hun structuur. In plaats van te blijven functioneren als een standaardorde van hospitallers, namen ze elementen van militaire formatie over. De Rector van de Orde begon titels te gebruiken als "meester, Custos, Warden en Lord." Veel van de belijdende broeders die onder zijn bevel stonden, noemden zichzelf cavalieri (ridder). Hun hospitalen werden voornamelijk bemand met dienstknechten, op een select aantal gespecialiseerde monniken na.

De broeder-ridders verlieten de hospitalen en trokken de weg op om het op te nemen tegen de bandieten die uit waren op de vervolging van onschuldige pelgrims, een situatie die de Kruisvaarders ertoe bracht in het Heilige Land te gaan vechten.

Hun strijd tegen de struikrovers was zo doeltreffend dat vele wereldlijke heren en bisschoppen de ridders met grondbezit, landerijen en forten schonken om meer grondgebied te kunnen waarborgen. Zo breidde de orde van de nederige Toscaanse oorsprong haar aanwezigheid uit buiten de paden van de Via Francesco naar de koninkrijken van Frankrijk, Navarra, Bourgondië, Lotharingen, Vlaanderen, Savoie, Dauphiné en het Heilige Roomse Rijk. Om hun uitgestrekte gebieden doeltreffend te controleren, organiseerden zij hun mansiones (buitenlandse huizen) naar het voorbeeld van de doorgangsposten die de wegen van het oude Romeinse Rijk omzoomden.

Ondergang van de Orde

Zoals veel van hun wereldlijke en religieuze tegenhangers, begon de Orde van St. Jacobus van Altopascio in de jaren 1300 aan haar verval. De ridders, die eens dappere verdedigers van de pelgrims van het Christendom waren geweest, gaven toe aan luiheid en wereldsgezindheid. Het kwam zelfs voor dat de Orde getrouwde mannen toeliet die geen roeping hadden, maar zich eenvoudig aan hun plichten in de gemeenschap wensten te onttrekken, wat de woede van vele feodale heren opwekte.

In 1239 hervormde paus Gregorius IX hun leefregel tot een variant van die van de Johannieter Ridders - tegenwoordig bekend als de Ridders van Malta - waarschijnlijk in een poging om een streng innerlijk leven in de Orde te herintroduceren. Dit was echter onvoldoende om de laksheid en het gebrek aan ernst, die in de Orde wortel had geschoten, te keren. In plaats van zich te richten naar hun roeping, hielden zij zich meer bezig met de praktische zaken van hun wereldlijke bezittingen. Als gevolg daarvan daalde het aantal roepingen en werden zij steeds irrelevanter, zowel in de wereldlijke als in de geestelijke sfeer.

De nadagen van hun geschiedenis waren echter niet geheel zonder verdienste.

Paus Pius II, geïnspireerd door de successen van de dappere verdediging van de Johannieter Ridders op Rhodos tegen vijandige Moslimlegers, consolideerde de Orde van Altopascio en verschillende andere militaire ordes in de HospitaalBroeders van Sint Maria van Bethlehem. De missie die hij hen opdroeg was de verdediging van het kwetsbare eiland Lemnos.

Lemnos, dat tussen het huidige Griekenland en Turkije ligt, was van essentieel belang om de opmars van het Ottomaanse Rijk te vertragen. Toen de Moslims onder leiding van Mehmet II het eiland binnenvielen, streden de voormalige Ridders van Altopascio onder hun nieuwe vaandel. Maar uiteindelijk overwonnen de Moslims.

De ridders die Lemnos niet hadden bereikt vóór de Ottomaanse overwinning, kregen hun land terug. Uiteindelijk werden zij opgenomen in de Orde van Sint Stefanus van Toscane en de Orde van Sint Lazarus.

Een eeuwigdurend voorbeeld

Voor de Katholieken van vandaag zijn de Ridders van Tau een voorbeeld. Door hun combinatie van liefdadigheid en strijdbaarheid weerspiegelden de mannen van Altopascio een aspect van Onze Heer dat vaak over het hoofd wordt gezien: Zijn heilige en mannelijke strijdbaarheid die voortkwam uit Zijn oneindige liefde voor God en naaste.

Nu het Geloof als nooit tevoren onder vuur ligt, is het van essentieel belang de drang te weerstaan om principes in te leveren om "mee te kunnen doen". In plaats daarvan moeten Katholieken het voorbeeld van de ridders volgen door te strijden voor de Heilige Moeder Kerk in alle facetten van het leven. Door dit te doen met een gepaste ijver voor de zielen, kunnen Katholieken, in de woorden van paus Sint Pius X " alle dingen in Christus herstellen ".

Bibliografie:

Walsh, Michael J. Warriors of the Lord: the military orders of Christendom. Grand Rapids, MI: W.B. Eerdmans, 2003.

Seward, Desmond. De monniken van de oorlog: de militaire ordes. Londen: Folio Society, 2000.

Emerton, Ephraim. "Altopascio - een vergeten orde." The American Historical Review 29, no. 1 (1923): 1. doi:10.2307/1839272.